Credit : Jasmina Wiemann / Yale University オビラプトルの巣に放射状に並べられた卵のイメージ。

獣脚類の恐竜の卵はとってもカラフルでまだら模様だったことが判明、米研究

星空のような深い群青色や愛らしい薔薇色、絵の具を散らしたようなまだら模様や優美なマーブル模様…。鳥の卵の美しさとバリエーションには目を見張るものがある。

鳥の卵の色彩や模様はこれまで鳥類独自の進化によるものと考えられていた。ところが、このたび米イェール大学が科学誌『ネイチャー』に発表した新研究によれば、鳥類の祖先にあたる恐竜たちの卵も同様にカラフルだったことがわかったそうだ。

Yale Newsによれば、18種のさまざまな恐竜の卵をレーザー顕微分光法で調べた結果、デイノニクスなど鳥類に近い獣脚類の恐竜たちの卵は色鮮やかでまだら模様だった可能性が高いことがわかった。

鳥の進化に伴い発達したと思われていた卵の多様化。じつは太古の恐竜から脈々と受け継がれてきたものだった。それは恐竜たちが現代の鳥に匹敵するほど複雑な生態を持っていたことをほのめかしてもいる。

Credit: Jasmina Wiemann / Yale University

 

機能的な美しさ

鳥の卵の豊かな色彩と模様はたった2種類の色素で表現されている。「ビリベルジン」と呼ばれる青緑色の色素と、赤茶色の「プロトポルフィリン」だ。

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現存している動物のなかで鳥類に一番近いのはワニ類だが、ワニの卵はまったく色素を持たない。そのため、鳥の卵のバリエーションは鳥類が独自に発達させた特性だと思われていた。

鳥が卵の外見に趣向を凝らすのにはさまざまな理由がある。鳥の卵は露出していることが多いため、色をカムフラージュさせて外敵から守る必要がある。また模様などで自分の卵をほかの鳥の卵と差別化する意味合いもある。逆にカッコウのように托卵する鳥は、仮親の卵にそっくりな卵を産むことで受け入れてもらいやすくしている。

フラミンゴの巣と卵。 Credit: Alexas_Fotos / Pixabay

 

オビラプトルの知恵

卵の色の機能はそもそも卵が露出しているからこそ。地中に埋まった状態で孵化を待つ動物にとってはあまり関係ないことだ。

今回の研究に携わったイェール大学の古生物学者、ウィーマンさん(Jasmina Wiemann)はこの点に着目してまず6,600万年前のオビラプトルの卵の化石を調べたという。

「オビラプトル」といえば、映画『ジュラシックパーク』で一躍有名になったベロキラプトルの近縁種だ。「オビ=卵」+「ラプトル=泥棒」という名の通り、かつてはプロトケラトプスの卵を盗むと言われていたが、じつは自分の巣の中に放射状に並べた卵を温めていたことがわかっている。

ウィーマンさんが調べた結果、オビラプトルの卵の化石からもビリベルジンとプロトポルフィリンの2種類の色素が検出された。オビラプトルは卵を地中に埋めずに自らの体温で温めたため、卵の色に工夫を凝らして守る必要があったのだ。

デイノニクスの赤ちゃんの想像図。 Credit: Jasmina Wiemann / Yale University

 

卵に託されたメッセージ

オビラプトルのほかにもデイノニクスなどの獣脚類の卵からビリベルジンとプロトポルフィリンが検出された。しかし、鳥類とは遠い親戚であるディプロドクス(竜脚類)やトリケラトプス(角竜類)の卵は真っ白だった。

このことから、地上に巣を作って卵を直に温めるようになるのに並行して卵がカラフルに進化していき、現代の多様性に至ると推測されるそうだ。

NPRに意見を寄せたイリノイ大学アーバナ・シャンペーン校のハウバー教授(Mark Hauber)によれば、恐竜のものであれ鳥のものであれ、綺麗な色の卵には人間が想像すらできないようなメッセージが秘められているのかもしれないという。

卵の奇抜な色には「近寄るな、キケン!」という警告が託されていたのかもしれない。この卵を盗もうものなら、あとでママ恐竜の逆鱗に触れることになる…そうと知ればうかつには手を出せないだろう。卵の化石からは、恐竜たちの巧妙なサバイバルゲームが垣間見えてくる。

 

山田 ちとら

*Discovery認定コントリビューター

日英バイリンガルライター。主に自然科学系の記事を執筆するかたわら、幅広いテーマの取材やインタビューにも挑戦中。根っからの植物好き。恐竜好きには見ごたえたっぷりの神流町恐竜センターがおすすめ。 https://chitrayamada.com/

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