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開発中のボーイング797機にデルタ航空が熱いエールを送った理由

アメリカのデルタ航空がボーイング797機の購入に意欲を見せており、業界では様々な憶測が飛び交っている。

797はボーイング社が2025年就航を目指して現在開発中の「New Midmarket Airplane(次世代中型旅客機)」の通称で、同社が60年前から開発している7X7旅客機シリーズの最新型。2017年のパリ航空ショーでコンセプト画が披露された以外に具体的な情報は上がってきていないにもかかわらず、すでに50社を超える航空会社の熱い視線を集めている。 

市場ニーズに応える新しいかたち

797がこれだけ注目を集めるのは、今までになかった新しい旅客機の投入が市場の隙間を埋めてくれるとの期待感からだ。当初797は中型旅客機757の後継機とされていたが、開発は新たな方向に踏み出しているようだ。

まずは、そのサイズ。797機はナローボディ機よりも大きくワイドボディ機よりも小さい、中堅の「あたらしいかたち」を模索している。757機の最大座席数は289席であるのに対して、797機は最大座席数275席を確保しつつ、国際線には欠かせない貨物用スペースを拡張する予定らしい。

さらに今までボーイング社が培ってきた工法や材質を大幅に見直すことで、より燃費がよく、効率のいい運用が可能な機体の開発を行っているとされている。ボーイング社のディレイニー旅客機開発担当副社長によれば、797の機体と尾翼には軽くて強度の高いカーボンファイバー素材が使われるそうだ。

軽量化に加えて、ジェネラル・エレクトリック(GE)、プラット・アンド・ホイットニー(P&W)、ロールス・ロイス(RR)社いずれかが開発した新型ジェットエンジンを搭載する予定だという。結果、航続距離が757機の4,100海里から5,000海里まで伸びるともいわれ、運用コストが抑えられるメリットが期待されている。航空会社としてみれば、797のように国内線にも国際線にも運用できる中型旅客機は願ってもない投資となるだろう。

Credit: Boeing

デルタのかけひき

デルタ航空のCEO、エド・バスティアン氏は、自身の経営方針についてデルタ社員に向けたメモで「我が社も今後ボーイングが展開していく中型旅客機市場に参入することを、あなた方は目の当たりにするだろう」と表現している。さすがアメリカ屈指の航空会社のボスだけあって、力強く社員を牽引しているマッチョな印象だ。

そしてそのマッチョな印象は少なからずも建前なのかもしれない。というのは、近年デルタとボーイングはアメリカの企業同士なのにもかかわらず政治的な摩擦が絶えなかったのだ。2016 年にはカナダのボンバルディア社が旅客機75機をデルタに不当に安く販売したとクレームをつけ、ボーイングが法に訴え(結果的にはボーイングのクレームが取り下げられたのだが)、それ以来デルタとボーイングとの不仲が続いていた。仲が悪かったせいか、デルタは2017年1月に127億円かけてボーイング社の宿敵・エアバス社のA321neoを100機購入している。

今後しばらくはデルタのボーイング離れが続くと予想されていただけに、今回のバスティアン氏の発言は興味深い。「デルタはボーイングのローンチカスタマーになりたい」とも明言しており、ひょっとしたら将来的な値引きに向けて大胆なかけひきを展開しているのかもしれない。 

より快適な空の旅に

どっちみち、ボーイング797機が就航にこぎつければ、私たち旅行者にはいいことだらけだ。空の旅行者が世界的に増えている中、老朽化する機体を抱えた航空会社も多い。2025年以降の空で797が活躍してくれれば、安く、速く、しかも乗り換えなしで快適な空の旅を楽しめるようになったら、あなたなら真っ先にどこへ飛ぶだろうか? 

World gets first peek at Boeing ‘797’ (CNN Money)
Delta Says They Want to Be the Launch Customer For the Boeing 797. Should We Believe Them? (View From the Wing)
Delta’s Boss Wants to Be a Launch Customer on Boeing’s ‘797’ Jet (Bloomberg)
This Boeing Jet Is Only a Concept, but Airlines Are Already Excited About It (Travel + Leisure)
Bombardier risks losing contested U.S. trade dispute with Boeing (CBC News)
Perfect Flight
Paris Air Show 2017 (Boeing)

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